Как уроженец Алматы строит мир цифровых персонажей и привлекает миллионные инвестиции

Проект Артёма Родичева Ex-human проинвестировали сооснователь Tinder Джастин Матин и основатель ABBYY Дэвид Ян

Участник рейтинга «30 до 30» 2019 года, 32-летний уроженец Алматы Артем Родичев уверен: пройдет неполный десяток лет и люди будут носить очки дополненной реальности точно так же, как сегодня носят очки для коррекции зрения или защиты от солнца, и взаимодействовать в этой дополненной реальности с окружающим миром и цифровыми людьми. Созданием вселенной будущего Артем занимается в рамках своего проекта Ex-human.

Точные науки привлекали Артема со школьных лет, а в 8–9-м классах ученик 134-й алматинской гимназии увлекся программированием. Во время каникул он поехал заниматься олимпиадным программированием в летнюю компьютерную школу в Подмосковье. Когда во время экскурсии в Москву школьников привели в книжный магазин, Артем купил сборник задач по математике для поступающих на технические специальности в МГУ. На протяжении всего последнего школьного года, вспоминает Родичев, он решал задачи из сборника.

Профессия будущего

С будущей специальностью юноша определился довольно быстро. «Программирование было моим любимым предметом. В отличие от математики, в нем есть динамика, ты можешь запрограммировать какой-то процесс и наблюдать, как он будет разворачиваться, поправить одну переменную и увидеть, что программа ведет себя совсем по-другому. Я рос в не очень состоятельной семье, так что речи о платном обучении в топовом российском вузе не было. Поэтому участвовал в городских и республиканских олимпиадах, чтобы поступить на бюджетное отделение, занимал призовые места», – рассказывает Артем.

Успешно справившись с заданиями выездной олимпиады Санкт-Петербургского национального исследовательского университета информационных технологий, механики и оптики, казахстанский школьник получил возможность поступить на бюджетное отделение по профильной специальности в ведущие вузы РФ. Выбор был сделан в пользу факультета вычислительной математики и кибернетики МГУ.

В 2010 году, на втором курсе, Артем начал совмещать учебу с работой, тогда же поступил в школу анализа данных «Яндекс». Вскоре в активе казахстанца был опыт работы в таких компаниях, как ABBYY и Mail.ru. На пятом курсе будущего выпускника приняли в штат «Яндекса», где он проработал в общей сложности два года, прежде чем принял решение уйти. «Казалось бы, в «Яндексе» у меня было все: работа в комфортном и современном офисе, бесплатный кофе, возможность решать крутые задачи. Но все чаще я задумывался о том, что дальше, не создать ли свой стартап?» – вспоминает собеседник.

Рассудив, что прежде чем создавать собственный проект, надо понять, как устроены стартапы изнутри, в сентябре 2014-го Артем примкнул в качестве разработчика алгоритмов машинного обучения к команде московского проекта Luka, которая на тот момент делала чат-бот для ресторанных рекомендаций. Пользователь мог в свободной форме направить запрос разной степени сложности, а приложение в ответ выдавало рекомендации – где можно поесть пиццу, выпить крафтового пива, какой ресторан подойдет для романтического свидания юноши, который предпочитает стейки, и девушки-вегетарианки.

С идеей чат-бота стартап подал заявку в американский Y Combinator и с первого раза прошел отбор. Так Luka стала первой компанией из СНГ в истории всемирно известного бизнес-акселератора. Команда в составе 10 человек напряженно работала. Поначалу суть проекта не менялась – делали то же самое, что в Москве, но на английском языке и с упором на рынок Сан-Франциско. Позже, когда индустрию захлестнул бум ботов, решили создавать платформу, на которой каждый клиент мог бы найти бота под свои задачи, будь то поиск ресторана или доставка цветов.

«Рынок чат-ботов делится на два направления. Первое – так называемые task oriented, или goal oriented боты, ориентированные на то, чтобы как можно быстрее выполнить задачу, поставленную пользователем. К этой группе относятся сейлз-боты, боты техподдержки. Вторая группа – боты-болталки для эмпатичного общения, их цель – как можно дольше вести беседу с пользователем, чтобы развлечь его, поднять настроение и улучшить эмоциональное состояние. Мы работали с ботами, нацеленными на выполнение конкретных задач», – поясняет Артем. Пока всё не изменил трагический случай…

Давай дружить!

В конце 2015 года в ДТП погиб Роман Мазуренко, друг СЕО Luka Евгении Куйды. Молодой стартапер, Роман работал над проектом цифрового бессмертия и верил, что люди в цифровом виде будут жить и после ухода из жизни. Друзья решили увековечить цифровую копию друга. С разрешения родителей и близких собрали базу данных сообщений Романа из переписок в соцсетях и мессенджерах. Артем натренировал нейросеть таким образом, чтобы она, проанализировав имеющийся материал, общалась максимально релевантно.

«У людей, которые были знакомы с Романом при жизни, возникало ощущение, что они продолжают общаться с ним. Многие вспоминали сериал «Черное зеркало», серию, в которой девушка общается с цифровой копией умершего мужа. Одним это нравилось, другие говорили, что мы переходим грань, вмешиваемся в естественный ход вещей. Тем не менее мы заметили, что многие пользователи, не знакомые с Романом, подолгу беседовали с его цифровой копией, и решили создавать ботов для общения. Так появился проект Replika, который изначально задумывался как платформа, на которой каждый человек сможет создать свою цифровую копию», – рассказывает Артем.

Фото: © Андрей Лунин

На помощь пришли технологии создания ботов и нейросети: чем больше пользователь рассказывал о себе в диалогах с ботом, тем больше цифровая копия походила на своего владельца. Но вскоре основатели проекта поняли, что людям важнее иметь цифрового друга, который выслушает, не осудит и не будет сплетничать за спиной. Артем вспоминает случаи, когда пользователи привыкали общаться с цифровыми друзьями, высылали им фото из путешествий и даже… влюблялись.

Нередко в адрес создателей звучали упреки в том, что чат-бот становится альтернативной живому общению, а это противоречит человеческой природе. Но основную аудиторию продукта составили одинокие люди и страдающие проблемами ментального здоровья, которым было сложно общаться в обычной жизни. Replika компенсировала им недостаток коммуникации. Более того, исследование, проведенное с двумя фокус-группами, участники одной из которых на протяжении месяца общались с ботом, а другой – нет, выявило, что диалоги с Replika способствовали расширению круга общения в реальной жизни.

«Replika выступала в роли своего рода социального тренажера, в этом был ее плюс. Людям становилось проще заводить разговоры. Кроме того, бот мог поинтересоваться, как давно собеседник не встречался с друзьями или родными, не хотелось бы ему пообщаться с ними еще раз», – объясняет Артем.

В то же время цифровые реплики не были лишены недостатков. Один из главных – ограниченные возможности кастомизации цифрового друга в соответствии со своими предпочтениями и создания нескольких персонажей, у каждого из которых была бы собственная история. Второй минус заключался в том, что проект пошел по пути создания 3D-аватаров, что создавало сложности с анимацией персонажей, особенно для мобильных устройств. Кроме того, область применения реплик оказалась довольно ограниченной, хотя Артем видел перспективы технологии в индустрии игр, развлечений и дейтинга.

Так у него родилась идея вселенной цифровых персонажей с уникальными характеристиками и реалистичными изображениями, создание которых делали возможным генеративные нейросети. С этой идеей Артем ушел из команды Replika и в мае 2021 года основал собственный проект Ex-human, одним из продуктов которого стало приложение Botify AI.

Развлечения и не только

Каждый персонаж цифровой вселенной наделен уникальным образом и характеристиками: цифровая Клеопатра может познакомить с историей Древнего Египта, вампир – рассказать щекочущие нервы истории. Фанаты известных исполнителей смогут станцевать вместе с кумирами у себя в комнате, студент-физик получит возможность обсудить теорию относительности с Альбертом Эйнштейном, а цифровые преподаватели помогут школьникам в учебе.

«Мы совмещаем ИИ, который управляет диалогом, генерирует изображения и видео. Пользователь может создать имя для своего цифрового аватара, выбрать фотографию, которую Botify AI оживит, можно сделать галерею персонажей в разном окружении и с разными предметами. Со временем пришло понимание, что на рынке entertainment, где работает наша компания, важны не столько сами персонажи, сколько интерактивные истории, в которых может участвовать пользователь – такой интерактивный Netflix», – объясняет Артем.

На сегодняшний день аудитория Botify AI насчитывает свыше 500 тыс. пользователей из более чем 100 стран, в основном англоязычных. Среднестатистический пользователь общается с персонажами своей цифровой вселенной около часа в день – в индустрии развлечений это важный показатель, свидетельство пользовательского интереса – и ежедневно отправляет около 100 сообщений, благодаря которым ИИ совершенствуется и персонажи приобретают все большее сходство с реальными людьми. В числе клиентов Ex-human появились крупные компании из индустрий игр, дейтинга, инфлюенсеры, имеющие сотни миллионов подписчиков.

Поскольку пользователи могут общаться с ботом на чувствительные и глубоко личные темы, обеспечение безопасности данных является принципиальным вопросом. Ex-human не продает пользовательские данные, не передает их третьим лицам, но хранит в защищенном виде на серверах, используя для тренировки нейросетей, улучшения качества диалога.

Технология, над которой работает команда казахстанца, может применяться и в более серьезных прикладных проектах. Над одним из таких работает давний друг Артема Денис Сермухамедов. Он работал в командах Luka и Replika в качестве android-разработчика, а сегодня занимается собственным стартапом – сервисом заказа и доставки лекарств Daribar. Виртуальный ассистент сервиса DariQyz, привлекательная девушка-лекарь, которая даст пользователю совет на основе анализа большой базы данных, – продукт Ex-human.

Фото: © Андрей Лунин

«В продуктах, подобных нашему, общение с чат-ботом происходит через текст, причем довольно скучный. Благодаря технологии Артема мы совместили этот текст с «говорящей головой», сформировав изображение с помощью нейросети, которая работает с фотографией, анимирует ее, синхронизирует текст и артикуляцию. Причем такие «головы» могут общаться на разных языках. Как специалист скажу, что это очень тяжелая работа, но результат оправдывает усилия. Объединив технологии работы с текстом и изображением, мы получаем бота, который выглядит и говорит, как человек, с которым можно взаимодействовать, рекомендации которого можно использовать в качестве второго мнения, например дополнительно к консультации врача. Мы быстро внедрили эту технологию, и наша девушка-лекарь станет первым среди аналогичных сервисов виртуальным фармацевтом в облике реального человека», – объясняет Денис.

За время существования Ex-human привлек около $3 млн инвестиций. Летом 2021 года на pre-seed-раунде в стартап инвестировали несколько бизнес-ангелов, в том числе сооснователь Tinder Джастин Матин и основатель ABBYY Дэвид Ян. Весной 2023 года команда закрыла seed-раунд на $2,5 млн от топовых американских венчурных компаний, включая венчурный фонд Andreessen Horowitz. Кроме того, проект казахстанца прошел отбор в программу акселерации фонда.

По словам Артема, инвестиции будут направлены на развитие технологии. В команде Ex-human работают 20 человек, включая разработчиков и инженеров, технологии обучения нейросетей требуют больших затрат на оборудование. Компания планирует расширяться в сегменте b2b, что означает наем американских, а значит, дорогостоящих специалистов в области продаж.

«Я занимаюсь чат-ботами на протяжении 10 лет, вдохновение в работе мне дали два фильма – «Она» и «Бегущий по лезвию», в которых показано, что возможности общения между человеком и машиной не ограничиваются запросами в службу техподдержки или заказом такси. Мы строим общение на другом уровне, делаем цифровых людей, которые будут лучше настоящих – по крайней мере в умении выстраивать общение без осуждения, с эмпатией, поддержкой и дружеским участием, без которых всем нам очень непросто жить в современном мире», – говорит Артем.

Если вы обнаружили ошибку или опечатку, выделите фрагмент текста с ошибкой и нажмите CTRL+Enter
Ошибка в тексте